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석면은 자연에서 발생한 광물성 섬유입니다. 법으로 관리되는 석면은 그림과 같이 6종류입니다.
 
 
이 중 가장 흔하게 사용되는 석면은 백석면·갈석면·청석면 입니다. 우리나라에서 사용된 석면의 약 90% 이상은 백석면이며 갈석면, 청석면은 사용량이 적습니다.
석면 섬유는 아주 작아서 현미경을 이용해 확인할 수 있습니다. 몇몇 섬유질은 인간의 머리카락보다 700배 이상 작습니다. 석면 섬유질은 상당히 작기 때문에 공기 중으로 비산되면 수 시간 혹은 며칠 동안 공기 중에 떠다닐 수 있습니다.
석면은 뛰어난 단열성·내마모성·인장력·전기절연성 등의 성질과 함께 매우 경제적인 이유로 슬레이트· 천장재 등 건축자재와 브레이크 라이닝·크러치 판· 브레이크 패드 등 석면 마찰재·가스켓·석면 방직제품 등 산업용뿐만 아니라 일반 생활 주거 공간에도 다량 사용됐습니다.

석면에 노출되면 석면폐(asbestosis)와 폐암(lung cancer) 악성중피종(mesothelioma) 등 치료가 어려운 질병에 걸릴 수 있습니다. 특히 중피종은 저농도의 석면에 일정기간 폭로되도 발생할 수 있는 질병입니다.
 
 
우리나라에서 석면이 가장 많이 사용된 곳은 건축자재입니다. 그 외에 브레이크라이닝, 석면포, 가스켓 등 주로 열이 많이 나는 곳에 사용됐습니다.
 
업종
생산품
석면사용비율
'90년대 초반
'98년
건축자재
석면슬레이트,석면판,천정판 등
84.30%
95.50%
자동차부품
브레이크라이닝,패드,클러치페이싱 등
8.50%
2.50%
섬유제품
석면포,석면사,석면패킹 등
5.50%
0.50%
기타
정류자, 가스켓 등 산업기계부품
1.70%
1.50%
 
석면이 사용된 건축자재로는 아래 그림처럼 슬레이트 같은 지붕재·텍스 같은 천장재·각종 단열재와 보온재 등이 있습니다. 특히 천장 텍스는 가장 자주 석면이 발견되는 건축자재로써 일부 연구에 의하면 천장 텍스 중 절반 이상에서 석면이 발견됐습니다.